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domingo, 15 de febrero de 2015

Apolo 8

La misión tripulada que orbitó la Luna.


Insigina del Apolo 8
Insignia de la misión Apolo 8. Esta insignia fue diseñada por Jim Lovell, quien constantemente hacía diseños de la insignia mientras iba en un vuelo T-38 de California a Houston, poco después de que le fue informado el rediseño de la misión: orbitar alrededor de la Luna. La insignia es realmente creativa: el 8 en rojo describe la trayectoria alrededor de la Tierra y de la Luna, lo cual era el objetivo de la misión. La forma triangular de la insignia simboliza la forma del Módulo de Comando de la misión Apolo. En el número ocho rojo están los nombres de los tres astronautas. Créditos: NASA.
En un principio la misión Apolo 8 había sido planeada para probar el Módulo Lunar en la órbita baja de la Tierra. Sin embargo, la entrega del Módulo lunar se retrasó y finalmente se cambió el objetivo de la misión, siendo el nuevo objetivo realizar un vuelo orbital alrededor de la Luna. Finalmente el lanzamiento se hizo el 21 de diciembre de 1968, y la tripulación tardó tres días en llegar a la Luna.


Apolo 8 Saturno V
Imagen del cohete Saturno V, que lanzaría al espacio la misión Apolo 8. Créditos: NASA.


Con la misión Apolo 8 se alcanzaron varios logros. Fue el primer viaje espacial tripulado que llegó a una velocidad suficiente como para escapar del campo gravitacional del planeta Tierra. Además, esta misión fue también la primera en la que se consiguió escapar del campo gravitacional de otro cuerpo celeste (la Luna). Y por último, la misión Apolo 8 fue el primer viaje tripulado en el que se logró regresar a la Tierra desde la órbita de la Luna. 

La tripulación estaba formada por tres astronautas: el Comandante de la Misión Frank Borman, el Piloto del Módulo de Mando Jim Lovell, y el Piloto del Módulo lunar Bill Anders. Estos tres hombres fueron los primeros seres humanos que vieron la cara oculta de la Luna, y serían también los primeros en ver la Tierra desde una órbita alrededor de otro cuerpo celeste. 

La misión fue también el primer lanzamiento tripulado de un Saturno V y la segunda misión tripulada del Programa Apolo.

Los tres astronautas orbitaron la Luna 10 veces, durante un tiempo de 20 horas. En ese tiempo la tripulación hizo una emisión de televisión coincidiendo con el día de Nochebuena. En la emisión los astronautas leyeron los 10 primeros versos del Génesis, y lo hicieron de manera que la lectura del texto coincidiese con una vista completa de la Tierra. Los teleespectadores veían la Tierra desde el espacio mientras los astronautas leían los versos.  En aquel momento fue el programa de televisión más visto de la historia. 


Foto de la Tierra Apolo 8
Esta es la primera imagen que se tomó de la Tierra en su totalidad. Probablemente la imagen fue tomada por William Anders.

La tripulación del Apolo 8

Tripulación del Apolo 8
La tripulación del Apolo 8 en el simulador del Kennedy Space Center.
De izquierda a derecha vemos a James A. Lovell Jr., William A. Anders, and Frank Borman.
Imagen: NASA.
 
La tripulación de la misión Apolo 8 fue la siguiente:

    - Frank F. Borman, II  - Comandante (CDR)
    - James A. Lovell, Jr - Piloto del Módulo de Mando (CMP)
    - William A. Anders  - Piloto del Módulo Lunar (LMP)

Inicialmente estaba previsto que Michael Collins fuese el piloto del Módulo de Mando, mientras que Lovell era el suplente. Sin embargo Collins fue sustituido en julio de 1968 porque padecía de una hernia discal y tuvo que someterse a una operación quirúrgica.
 
Tripulación suplente

    Neil A. Armstrong - Comandante
    Edwin E. Aldrin, Jr - Piloto del Módulo de Mando
    Fred W. Haise, Jr - Piloto del Módulo Lunar

La misión

El lanzamiento se hizo el 21 de diciembre de 1968. 

El equipo de control de Tierra para el Apolo 8 estuvo compuesto por astronautas asignados a la tripulación de apoyo, y directores de vuelo y su equipo.  Para el Apolo 8, los miembros de este grupo incluyeron a John S. Bull, Vance D. Brand, Gerald P. Carr y Ken Mattingly.

Los grupos de control aquí en la Tierra se rotaban en 3 turnos, cada uno dirigido por un director de vuelo. Los directores para el Apolo 8 incluyeron a Glynn Lunney (equipo Negro), Cliff Charlesworth (equipo Verde)  y Milton Windler (equipo Cafe).

Tras orbitar a la Tierra, el vehículo fue enviado en trayectoria lunar y aumentó su velocidad desde los  28.000 kms/hora hasta alcanzar los 39.564 kms/hora. Después de abandonar la tercera fase, se realizaron las maniobras de trasposición y acoplamiento.

El día 24 de diciembre de 1968, coincidiendo con la Nochebuena, después de 55 horas y 38 minutos de vuelo, alcanzaron el punto de equilibrio, situado a 326.454 kilómetros de la Tierra,  y poco después se situaron en la órbita de la Luna, tras reducir su velocidad a 3.287 km/h. 

El equipo del Apolo 8 consiguió dar un total de 10 órbitas a la Luna. Tardaron apróximadamente dos horas en realizar cada órbita. Volaron a una altura de sólo 100 kilómetros.

Se demostró en la misión que se podía recuperar el contacto con la nave tras perder el mismo al navegar por la parte oculta de la Luna.
 

El amerizaje del Apolo 8

Módulo comando Apolo 8
Imagen del módulo de mando del Apolo 8 en el portaviones USS Yorktown. Imagen: Public Domain.
 
El viaje de vuelta a la Tierra se inició en la medianoche del 25 de diciembre. Para ello, fue necesario subir la velocidad hasta los 9.682 km/h . El vuelo de regreso duró un poco más de dos días. 

Poco antes de entrar en la atmósfera, se abandonó el módulo de servicio, y la tripulación finalmente amerizó el 27 de diciembre de 1968 en el Océano Pacífico. 

El vuelo tuvo una duración total de 147 horas y 11 minutos.

En la misión Apolo 8 se batieron varios récords: mayor velocidad soportada por un ser humano (36.673 km/h), mayor distancia alcanzada por un ser humano (372.800 km.), y era la primera vez que un ser humano orbitaba la Luna, que observaba su cara oculta y que más se acercaba a su superficie.

Referencias


Apolo 8 Flight Journal: un completo diario de la misión Apolo 8 publicado en la web de la NASA.