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martes, 27 de enero de 2015

Google X-Price: un premio para aterrizar en la Luna.

Una competición de 30 millones de dólares para aterrizar en la Luna

Logotipo del Google Lunar X Prize
Logotipo del Google Lunar X Prize. Créditos: Google.


El Google Lunar X PRIZE, también conocido como Moon 2.0, es una competición organizada por la Fundación X PRIZE, y patrocinada por Google.

Básicamente esta apasionante competición, convocada en septiembre de 2007, consiste en que varios equipos presentan un proyecto para lograr que un rover lunar pueda cumplir 3 funciones: ser lanzado, aterrizar y moverse por la superficie de la Luna.

Un jugoso premio de 30 millones de dólares



El premio Google Lunar X Prize es económicamente muy interesante, ya que se otorgan 30 millones de dólares al primer equipo que consiga aterrizar un rover en la Luna y lograr que se desplace más de 500 metros. También deberán lograr que transmita de regreso a nuestro planeta imágenes de alta definición y vídeo.

El segundo premio es de 5 millones de dólares y también hay 5 millones más en premios para quien consiga recorrer distancias mayores de 5 kilómetros, tomar imágenes de artefactos fabricados por el hombre y que actualmente se encuentren en la Luna, detectar hielo o lograr superar una noche en la Luna (cosa que, aunque parezca fácil, no lo es, debido a las durísimas condiciones de nuestro satélite).

Hasta ahora, cinco equipos, llamados Astrobotic, Hakuto, Moon Express, Part-Time Scientists y Team Indus han pasado el pasado año 2014 sometiendo su hardware y software a una serie de rigurosas pruebas y revisiones técnicas. Estas pruebas fueron supervisadas por un tribunal compuesto por los principales expertos del mundo del sector aeroespacial.  El proceso de selección se ha llevado a cabo durante más de un año.

Además del premio principal, hay una serie de premios opcionales, de participación no obligatoria para los equipos. Se trata de los premios Milestone, que premian la fase de aterrizaje, la movilidad y la obtención de imágenes. 

Premio Milestone de aterrizaje 

Los 3 equipos premiados con 1 millón de dólares en este apartado han sido Astrobotic, Indus y Moon Express.

De entre los proyectos presentados, Astrobotic destaca porque ha desarrollado un sistema de aterrizaje autónomo que puede determinar la posición y la altitud de la nave espacial. Para ello, el equipo diseñó una tecnología que permite comparar las imágenes de las cámaras de a bordo del aterrizador "Griffin" con las imágenes de alta resolución que obtuvo en su día la NASA de la superficie de la Luna.


Rover del equipo Astrobotic
Red Rover de Astrobotic. Imagen: Astrobotic Technology, 2011.


Durante el descenso, Griffin utiliza un sensor láser para construir un modelo 3D de la superficie de la Luna y así poder determinar de forma autónoma el lugar más seguro para alunizar. El pasado año el equipo Astrobotic demostró que el sistema de Griffin funciona correctamente ya que se hicieron pruebas, ante jueces, en el desierto de Mojave. 

Por su parte, el equipo Indus,  construyó un prototipo a escala real del módulo de aterrizaje que habían desarrollado. Lo construyeron usando paneles de aluminio para darle una estructura ligera. Así mismo, dotaron al módulo de cuatro patas de aterrizaje para absorber los impactos.


El equipo Moon Express desarrolló una nave muy vanguardista, el MX-1. La característica principal de esta nave es que está dotada con dos tanques que tienen forma de rosquilla y que maximizan la cantidad de combustible que puede llevar una nave. En diciembre de 2014 el equipo Moon Express realizó varias pruebas ante los jueces del premio XPrize en el Centro Espacial Kennedy de la NASA.


Premio Milestone de movilidad. 


Los equipos deberán tener en cuenta las duras condiciones de la superficie de la Luna al desarrollar los rovers lunares, debido a que las partículas que cubren la Luna son muy abrasivas y pueden causar daño a los vehículos lunares. 

Así, por ejemplo, el rover Yutu enviado por China, que alunizó en diciembre del 2013, sufrió graves daños tras recorrer tan sólo 100 metros. Para ganar el Premio de Movilidad los rovers deberán alcanzar los 500 metros, lo cual da una idea de la dificultad de la empresa que deben abordar los equipos. 

El equipo Hakuto obtuvo un premio de movilidad de 500.000 dólares. Este equipo se centró exclusivamente en el aspecto de movilidad y han desarrollado un ligero rover llamado Moonraker. También están planeando enviar un rover más pequeño llamado Tetris para una misión científica adicional para explorar otras zonas bajo la superficie de la Luna. El rover de cuatro ruedas Moonraker remolcará al de dos ruedas Tetris con una correa extensible. El rover más pequeño podrá entrar en cuevas lunares. Para la fabricación, han utilizado fibra de carbono, basándose en materiales usados en la Fórmula 1. 

Hakuto rover
Imagen del rover dual. Créditos: Hakuto.


En diciembre, Hakuto probó sus rovers en la playa en Hamamatsu, Japón y logró recorrer los 500 metros. 


Por su parte, el equipo Astrobotic, que obtuvo un premio de movilidad de 500.000 dólares, planea investigar cuevas en el Lacus Mortis, una región de la Luna. El rover diseñado por este equipo se llama Andy, y fue probado en el Centro de Investigación Glenn de la NASA en Cleveland, Ohio. 



Premio Milestone a la obtención de imágenes


Para ganar el premio de obtención de imágenes se pidió a los equipos que tomasen imágenes en alta definición y panorámicas de 360 grados, ya que cuando el proyecto ganador viaje a la Luna deberá obtener una panorámica de 360 grados del lugar de aterrizaje, así como ocho minutos de video que muestre el aterrizaje, la movilidad y otras fases de la misión.

En este apartado se premió a los equipos Astrobotic y Moonexpress.