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jueves, 2 de octubre de 2014

Proyecto Mercury

¿Qué es el proyecto Mercury? 

 

Fue el primer programa espacial tripulado de los Estados Unidos. Se realizó entre los años 1961 a 1963.

Anteriormente, en el año 1958 la NASA había creado el Proyecto “Hombre en el espacio”. Un año antes los soviéticos ya habían puesto en el espacio el Sputnik 1. 

En 1959, el "Proyecto Hombre en el espacio" pasó a llamarse Proyecto Mercury, y se llevó a cabó entre 1961-1963.
Insignia del Proyecto Mercury de la NASA.
Insignia del del Programa Mercury de la NASA.
Imagen: Craigboy. CC BY-SA 3.0



 

¿Cuáles eran los objetivos?

Los principales objetivos del Proyecto Mercury eran:
- colocar una nave espacial tripulada orbitando alrededor de la Tierra,
- investigar qué capacidad podía tener un astronauta en el espacio y
- conseguir que el astronauta y también la nave estuviesen a salvo.



Este proyecto  fue la respuesta de EEUU  a la Unión Soviética. Ambas potencias estaban enfrentadas  durante la Guerra Fría.

Durante el programa Mercury, los ingenieros de EEUU tuvieron que vencer el reto de construir   una nave con la que un astronauta pudiese llegar  hasta la órbita de la Tierra sin ser destruido por las grandes velocidades necesarias.

Otro factor importante era el ambiente espacial: la radiación del espacio, el vacío y las temperaturas.
Por si ello fuera poco, la  reentrada a la atmósfera de la Tierra, así como las altas temperaturas que dicha reentrada implicaba, eran otro handicap importante que debía ser superado.
Para vencer estas dificultades, se optó porque las cápsulas Mercury utilizasen 2 tipos de cohetes lanzadores (boosters).

En los primeros vuelos suborbitales se utilizaron cohetes Redstone. Éstos fueron diseñados por el equipo de Wernher von Braun en Huntsville, Alabama.

Para los vuelos orbitales, las cápsulas fueron lanzadas con los Atlas-D, unos cohetes modificados a partir de un misil balístico.

Su cubierta de acero era muy delgada para ahorrar peso, y por este motivo  la estabilidad de la estructura debía ser proporionada por la presión del combustible interior.  Este mismo problema lo tendrían también los Titan II,  que fueron los  lanzadores utilizados en  el programa Gemini.


 

¿Quiénes fueron los astronautas?


Los siete astronautas del Proyecto Mercury.
Los Siete de Mercury: (arriba, de izq. a der.) Alan Shephard,
Gus Grissom y Gordon Cooper; (abajo, de izq. a der.) Walter Schirra, Deke Slayton,
John Glenn y Scott Carpenter. FOTO: NASA.

Los primeros estadounidenses elegidos para los vuelos espaciales fueron seleccionados de entre un grupo de 110 pilotos militares . Fueron elegidos por su experiencia en vuelos de prueba. 

En 1957 se seleccionaron 7 astronautas para las misiones Mercury. Era un grupo de pilotos de la Fuerza Aérea Norteamericana (USAF) que más tarde serían conocidos como los “Siete del Mercury”.

Estos eran los 7 astronautas:
- Alan B. Shephard
- John Glenn
- Scott Carpenter 
- Virgil I. Grissom
- Gordon Cooper
- Walter Schirra
- Deke Slayton
 ¿Quieres saber más sobre ellos? Sus fotos, biografía...más sobre los siete de Mercury.

Deke Slayton fue relegado de la lista  debido a una afección cardíaca. Siguió   en el programa espacial como controlador de misión. En 1975 voló en la misión Apollo-Soyuz.
Alan Shephard fue el primero en volar. Lo hizo a bordo de la Freedom 7.

Los astronautas ponían el nombre a sus naves. Todo ellos agregaron la terminación “7” como homenaje al  grupo original de 7 astronautas.

Debido a sus reducidas dimensiones, la cápsula Mercury sólo permitía la entrada de un astronauta. Dentro de la cápsula había 35 palancas mecánicas, 120 conmutadores, 55 interruptores eléctricos y 30 fusibles.


Las Misiones Mercury.

Por motivos de seguridad, la primera vez  la cápsula fue probada sin humanos. Se utilizó un mono, al que apodaron Ham el Chimpancé.
La siguiente prueba fue con un maniquí electrónico que respiraba. Esto hizo posible que los científicos averigüasen cuál era  la estabilidad del ambiente interior en la nave.
Cuando concluyó  la fase de experimentación y entrenamiento, el 5 de mayo de 1961 Alan Shephard realizó lo que sería  el primer vuelo suborbital de EEUU. Se presentó al mundo este vuelo suborbital como si fuese un vuelo espacial. Sin embargo, realmente fue  nueve meses más tarde, el 20 de febrero de 1962, cuando el astronauta John Glenn se convertiría en el primer estadounidense en orbitar la Tierra. De esta manera, EEUU, repetía la hazaña de Yuri Gagarin.

Por aquel entonces los soviéticos ya habían lanzado 48 misiones orbitales.

Valentina Tereshkova era la primera mujer en el espacio.  Todavía tendrían que pasar 20 años hasta que EEUU pusiese a una mujer en el espacio: Sally Ride.

Gracias a los 6 vuelos del  programa Mercury, los ingenieros estadounidenses  descubrieron que era necesario  utilizar redes de comunicaciones mundiales que les permitieran mantener un contacto constante con los vuelos tripulados.

El Mercury Atlas 9 fue el último vuelo de una nave Mercury. Se realizó en la cápsula Faith 7 con L. Gordon Cooper, Jr. el 15 de mayo de 1963.

Terminado el proyecto,  John F. Kennedy anunciaría durante una sesión del Congreso la meta de llevar un hombre a la Luna y traerlo de vuelta.

En 1963 ya solamente trabajaban en el Proyecto Mercury 500 de las 2.500 personas iniciales.

El resto del personal trabajaba  en los programas Gemini y Apollo. Gracias a los proyectos Mercury y Gemini, la NASA pudo desarrollar la tecnología necesaria para después poder llevar a cabo el viaje a la Luna.

CRONOLOGÍA DEL PROGRAMA MERCURY

Nombre
oficial
Nave
Fecha de lanzamiento
Vehículo de lanzamiento
Tripulación
Objetivo
Resultado
21 de noviembre de 1960
No tripulada
Primer intento del Programa Mercury
Fracaso
19 de diciembre de 1960
No tripulada
Primer vuelo suborbital estadounidense
Exitoso
31 de enero de 1961
Primer vuelo suborbital estadounidense con un ser vivo
Exitoso
24 de marzo de 1961
No tripulada
Vuelo de Prueba
Exitoso
5 de mayo de 1961
Primer estadounidense en vuelo suborbital
Exitoso
24 de julio de 1961
Vuelo suborbital
Exitoso
13 de septiembre de 1961
No tripulada
Vuelo de Prueba
Exitoso
20 de febrero de 1962
Primer estadounisense en órbita
Exitoso
24 de mayo de 1962
Vuelo orbital y experimentos científicos
Exitoso
3 de octubre de 1962
Vuelo orbital / primera comunicación por radio en vivo
Exitoso
15 de mayo de 1963
Vuelo orbital / prueba de duración y experimentos
Exitoso