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miércoles, 8 de octubre de 2014

La gravedad irregular de la Luna: los mascons.


¿Sabías que la gravedad de la Luna no es regular? ¿a qué es debido?

Mascon
Imagen que nos muestra los mascons. NASA.
La gravedad de la Luna, en general, es de 1,622 m/s². Sin embargo, en 1968 un equipo del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL) descubrió que esta gravedad es irregular en algunas zonas de la Luna, donde puede sufrir pequeñas variaciones.

Las naves gemelas de GRAIL (Gravity Recovery and Interior Laboratory) estudiaron la composición de la Luna y su estructura interna a lo largo de un período de 9 meses.Durante este tiempo, descubrieron grandes regiones con densas concentraciones de masa llamadas "mascons" o mascones. La palabra deriva del inglés "mass concentrations". Los mascons producen un aumento de la gravedad en el área donde se encuentran. Este aumento no es muy grande, pero puede ser medido.  Hay mascons positivos y negativos. Cuando producen un aumento de la gravedad son "mascons positivos" y si producen una disminución del campo gravitacional entonces son «mascons negativos».

Los mascons están situados debajo de la superficie de la Luna y no pueden ser vistos por cámaras normales. Fueron detectados analizando los movimientos de la sonda automática Lunar Orbiter  y después mediante microsatélites lanzados desde la órbita de la Luna por las misiones Apolo 2 en los años 60.

En un artículo publicado en la revista Science, uno de los investigadores de la misión, Jay Melosh, de la Universidad de Purdue, señala que  "Los datos confirman que los mascons lunares se generaron cuando grandes asteroides o cometas impactaron en la antigua Luna, cuando su interior era mucho más caliente de lo que es ahora. Creemos que los datos de GRAIL muestran cómo la corteza de la luna y el manto denso se combinaron con un gran impacto para crear el patrón distintivo de las anomalías de densidad que reconocemos como mascons."

Los mascons se produjeron a raíz de antiguos impactos de asteroides hace millones de años. Jay Melosh nos recuerda que nuestro planeta también sufrió impactos parecidos en el pasado. La comprensión de los mascons puede enseñarnos más sobre nuestro planeta.

Los principales mascones en la Luna están en las siguientes regiiones:

  • Mare Humboldtianum
  • Mare Serenitatis
  • Mare Imbrium
  • Mare Smythii
  • Región Mendel-Ryberg
Topografía y la correspondiente gravedad en 

Mare Smythii, donde hay un importante mascon..
Imagen: Martin Pauer. CC BY-SA 3.0

Referencias

1. Richard Allen. "Gravitational Constraints (Lecture 17)". Berkeley course: Physics of the Earth and Planetary Interiors. p. 9. 
2. Paul Muller and William Sjogren (1968). "Mascons: lunar mass concentrations". Science 161 (3842): 680–684. Bibcode:1968Sci...161..680M. doi:10.1126/science.161.3842.680. PMID 17801458.

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