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miércoles, 8 de octubre de 2014

Grail

¿Qué es GRAIL?

Logotipo de la misión GRAIL
Logotipo de la misión GRAIL. Imagen: NASA/JPL/Corbe Waste

GRAIL es una misión del Programa Discovery que comenzó en el año 2011 y que realizó una cartografía en alta definición del campo gravitatorio de la Luna para poder determinar su estructura interior. Como puedes ver en la imagen, GRAIL son las siglas de "Gravity Recovery and Interior Laboratory", que en castellano significa "Laboratorio Interior y de Recuperación de Gravedad".

El equipo humano de GRAIL



La NASA dirigió el proyecto GRAIL a través de su Laboratorio de propulsión a chorro. La principal investigadora de la misión fue Maria Zuber,  del Instituto Tecnológico de Massachusetts. El equipo de expertos científicos e ingenieros estaba compuesto entre otros miembros por la ex astronauta de la NASA Sally Ride. 

El coste de la misión 


El programa GRAIL tuvo un coste aproximado de unos 500 millones de dólares.

Algunos detalles técnicos de la misión


La técnica que se usó para mapear la gravedad de la Luna fue parecida a la que se usó en el experimento GRACE.

La misión estaba compuesta por dos pequeñas sondas, del tamaño de una pequeña lavadora cada una,  la GRAIL A  y la GRAIL B. La primera sonda fue bautizada cariñosamente como Ebb y la segunda como Flow.

El lanzamiento de estas sondas fue aplazado en dos ocasiones, pero finalmente las sondas fueron lanzadas el 10 de septiembre de 2011 a bordo de un potente Delta II.

Las naves llegaron a la órbita de la Luna con una diferencia de 24 horas la una de la otra.

La peculiaridad de estas sondas es que incluían cámaras que fueron manejadas desde la Tierra por estudiantes.

Objetivos de la misión

GRAIL funcionaba de la siguiente manera: cada una de las sondas (GRAIL A y B) transmitía y recibía datos de telemetría de la otra nave y también de las instalaciones de la NASA en la Tierra.

Al medir la distancia entre las dos sondas se pudo saber cuál es el campo gravitatorio de la Luna y conocer mejor su estructura geológica interna. El campo gravitatorio de la Luna fue mapeado a alta calidad como nunca antes se había hecho.


Los objetivos principales de la misión GRAIL fueron:

  • Conocer la estructura de la parte más interna de la Luna.
  • Establecer los límites en el tamaño del núcleo interno de la Luna.
  • Cartografiar la estructura de la corteza de la Luna y la litosfera.
  • Comprender la evolución térmica asimétrica de la Luna.
  • Determinar la evolución temporal de las brechas de la corteza y el magma.
  • Determinar la estructura del subsuelo de los cráteres por impacto y el origen de los mascones lunares.


Sondas GRAIL
Imagen diseñada por ordenador de las sondas GRAIL. Créditos: NASA.



¿Cómo terminó la misión GRAIL?

En diciembre de 2012 la NASA estrelló las sondas contra una montaña cercana al polo norte de la Luna. Se estrellaron en ese lugar para evitar cualquier encuentro indeseado con los restos de las expediciones previas de las misiones Apolo.

Al lugar donde se estrellaron las sondas se le puso el nombre de la primera mujer de EEUU que consiguió llegar al espacio, Sally Ride, quien organizó el programa de divulgación de la misión GRAIL. Posteriormente Sally Ride falleció tan sólo tres meses después, en julio de 2012.