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sábado, 11 de octubre de 2014

Apolo 7

Apolo 7: la primera misión tripulada del Programa Apolo.

Insignia de la misión Apolo 7
Insignia de la misión Apollo 7, la primera misión tripulada
del Programa Apollo. La insignia fue diseñada por Allen Stevens
de la empresa Rockwell International.Créditos de la imagen: NASA.



El 11 de octubre de 1968 se lanzó desde Cabo Cañaveral  el primer vuelo tripulado del Programa espacial Apolo.

La misión Apolo 7, a bordo de un cohete Saturn I B fue conocida oficialmente como AS-205.

El vuelo de la Apolo 7 fue un vuelo "tipo C", es decir, un vuelo de pruebas en órbita baja,  y duró unos 11 días. Exactamente fueron 260 horas, 8 minutos y 58 segundos. Durante este tiempo la Apolo 7 dio 163 vueltas a la Tierra y se hicieron pruebas con los módulos de comando y de servicio.

Esta misión fue la primera de EEUU que retransmitió por televisión desde una nave en el espacio. También fue la primera misión de EEUU donde volaron 3 tripulantes en una nave, en lugar de uno sólo.

Dos meses después la NASA lanzaría el Apolo 8, que logró volar alrededor de la Luna.


Mejoras técnicas introducidas en la Apolo 7

Estaba previsto que la primera misión tripulada fuese la Apolo I y no la Apolo 7, pero durante la misión Apolo I ocurrió un incendio y murieron todos sus astronautas.

A raíz de este accidente, se rediseñó el módulo de mando de la nave y se hicieron pruebas anti-incendios. Todas estas nuevas mejoras serían testeadas durante el vuelo de la Apolo 7.

El Apolo 7 era por tanto un vuelo "tipo C" de pruebas. El astronauta Schirra, que era el único astronauta que también había volado en las misiones Mercury, Gemini y Apolo, comandó este viaje en el que se habían hecho cambios radicales en el módulo de mando y en el módulo de servicio.

La misión volaría en baja órbita alrededor de la Tierra y por tanto no incluía aún el módulo lunar. Fue por este  motivo que se utilizó para lanzar la nave al espacio el cohete Saturno IB en vez del Saturno V, que era un cohete mucho más grande y potente.


Tripulación del Apolo 7.

Tripulación del Apolo 7
Tripulación del Apolo 7. De izquierda a derecha: Eisele, Schirra y Cunningham.
Imagen: public domain.

La tripulación del Apolo 7 contó con los siguientes astronautas:

Tripulación principal:
  •     Walter Schirra (comandante), era su tercer y último vuelo
  •     Jr., Donn Eisele y
  •     Walter Cunningham
Tripulación sustituta:

  • Ronald E. Evans
  • William R. Pogue
  • John L. Swigert

Los miembros de la tripulación sustituta se convertirían más adelante en la tripulación principal del Apolo 10.

Lanzamiento de la misión 

Lanzamiento del Apolo 7
Lanzamiento de la misión Apolo 7 desde Cabo Cañaveral.
Foto: NASA.
La misión Apolo 7 se lanzó a bordo de un cohete Saturn I B el 11 de octubre de 1968 desde Cabo Cañaveral, en Florida, Estados Unidos. 

Pruebas realizadas en órbita

Una vez entraron en órbita y se separó la nave del cohete Saturno, ésta fue puesta en una "órbita de aparcamiento" (entre 230 y 285 km de altura sobre la Tierra) y durante las 163 órbitas a la Tierra se comprobaron el funcionamiento del módulo de mando  y del módulo de servicio, así como los sistemas de comunicaciones.

También se hicieron pruebas con un atraque espacial con la tercera fase del cohete Saturno, a la que se acercó hasta estar a unos 15 metros de distancia, simulando de esta manera la unión con el módulo lunar.

Durante esta prueba, uno de los paneles adaptadores en el cohete Saturno no se desplegó por completo a su posición de apertura de 45 grados. Si esto hubiera sido una misión lunar real, los astronautas habrían encontrado el proceso de extracción del módulo lunar muy difícil, arriesgándose a tener daños. Este incidente hizo que se tomase la decisión de añadir un sistema completamente independiente y echar por la borda los paneles en todos los próximos vuelos Apolo.

Además, durante el vuelo espacial se probó el Service Propulsion System (SPS) hasta en 8 ocasiones para realizar correcciones de trayectoria. Este SPS dera el motor principal que en futuros viajes pondría al Apolo dentro y fuera de la órbita lunar.

La primera vez que activaron el SPS a los astronautas les cogió desprevenidos la violenta sacudida propinada por el impulso del motor, y Schirra, comandante de la misión, gritó "Yabbadabbadoo!", en referencia a los dibujos de los Picapiedra. El astronauta Eisele dijo "esto sí que es una auténtica patada en el trasero" en relación al fuerte empuje del motor. 

El resto del hardware del Apolo y todos los demás dispositivos funcionaron sin problemas significativos.

También se hizo la primera emisión de televisión en directo desde una nave espacial americana. Gordon Cooper había enviado imágenes de baja resolución desde el Faith en el año 1963, pero nunca llegaron a ser emitidas por televisión. 

Objetivos de la misión Apolo 7.


Los objetivos principales de esta misión que orbitaba la Tierra eran:

  •     probar el módulo de mando y servicio (CSM),
  •     la tripulación del vehículo de lanzamiento y
  •     ejecución de la misión de apoyo
  •     también se planearon 2  experimentos fotográficos y 3 experimentos médicos.


Experimentos de fotografía del Apolo 7.

Vista de Florida desde el Apolo 7
Vista de Florida en EEUU desde la nave de la misión Apolo 7.
Foto: NASA.

La misión Apolo 7 tuvo principalmente 2 experimentos de fotografía:


  • Uno de ellos consistió en tomar imágenes de áreas terrestres y oceánicas para el estudio geológico, geográfico y oceanográfico.
  •  el otro experimento consistió en tomar imágenes que serían útiles para la meteorología.

Características técnicas de la misión


Módulo de mando y módulo de servicio:


  • El módulo de mando , una nave con forma de cono alrededor de 390 cm de diámetro en el extremo más grande, sirve como  control y centro de comunicaciones. Este módulo fue complementado por el módulo de servicio (SM), que proporcionó todos los elementos de soporte de vida para la tripulación. El módulo de mando también sirvió como buque flotante en el mar cuando a la vuelta se realizó el amerizaje. Debido a que la misión Apolo 1 había sufrido un accidente, en la misión Apolo 7 se introdujeron drásticos cambios en el diseño del módulo de mando. 
  • El módulo de servicio proporcionó la propulsión principal y capacidad de maniobra. Se deshizo justo antes de la reentrada en la Tierra del módulo de mando. El módulo de servicio  era un cilindro de 390 cm de diámetro y 670 cm de largo. 


La nave espacial pesaba 14.781 kg e incluía ambos módulos y también  propulsores y fungibles.





Una misión incómoda


Poco después del despegue, el comandante Schirra informó de que estaba desarrollando un resfriado. Al día siguiente, los otros 2 miembros de la tripulación también reportaron síntomas.


Los astronautas tomaron la medicación,  pero los resfriados causaron una extrema incomodidad  a la tripulación durante la misión. Debido al resfriado, Schirra estuvo irritable con las peticiones de control de la misión y los tres astronautas comenzaron a tener un comportamiento poco condescendiente.

La tripulación tampoco estaba a gusto con los alimentos que habían seleccionado en la NASA para llevar a bordo, especialmente los dulces de "alta energía".

También encontraron engorroso el sistema de recogida de residuos, que requería 30 minutos para poder usarlo y además olía mal.

Otra fuente de tensión entre control de la misión y la tripulación fue que Schirra expresó repetidamente la opinión de que el reingreso se debía realizar sin los cascos puestos, debido precisamente al resfriado que padecía, que le provocaba gran incomodidad al llevar el casco puesto.


Pruebas realizadas durante la misión:


Durante la misión del Apolo 7 se realizaron las siguientes pruebas:


  •     calibración sextante,
  •     el control de actitud,
  •     evaporador,
  •     navegación,
  •     sistema de control térmico y
  •     sistemas de servicio del módulo de propulsión.


Parámetros de órbita:


    Periapsis: 231.0 km
    Apoapsis: 297.0 km
    Período: 89.77999877929688 minutes
    Inclinación: 31.6299991607666°
    Excentricidad: 0.004964999854564667

Amerizaje del Apolo 7:

Amerizaje Apolo 7
Momento del amerizaje del Apolo 7 en las aguas del Golfo de México. 
De izquierda a derecha, el astronauta Schirra entrando en la balsa, Eisele y
Walter Cunningham. Foto: NASA.
Apolo 7 cayó en el Océano Atlántico el 22 de octubre 1968 a las 11:11:48 UT (07:11:48 GMT).

La misión había durado  260 horas, 9 minutos, 3 segundos.

El punto de amerizaje era de 27 grados 32 min N, 64 ° 04 W min, a 200 millas náuticas al Sur de Bermudas y  13 km al norte del punto de recuperación donde se encontraba el  buque USS Essex.


La primera misión de EEUU retransmitida por televisión desde el espacio.


Apolo 7 astronautas en retransmisión de televisión
Los astronautas Walter M. Schirra Jr. ( derecha) , comandante de la misión ; y Donn F. Eisele , piloto del módulo de comando ; se ven en la primera transmisión de televisión en vivo desde el espacio.
Fuera de la vista de la izquierda es el astronauta Walter Cunningham , piloto del módulo lunar.
Durante la misión Apolo 7 se hizo en directo desde el espacio por televisión la primera retransmisión de las maniobras que se estaban realizando, siendo vistas en la Tierra por millones de personas. Se llegaron a realizar 7 transmisiones, siendo las primeras transmisiones de televisión en directo desde una nave espacial pilotada perteneciente a EE.UU.

Anéctodas de la misión Apolo 7

Durante el vuelo los astronautas tuvieron un fuerte catarro que provocó que estuviesen malhumorados durante todo el viaje. Las discusiones con control de tierra fueron constantes y por este motivo la NASA los separó de los futuros programas de vuelo.

Apolo 7 en la actualidad

Módulo de comando del Apolo 7
Módulo de mando de la misión Apolo 7, actualmente en exhibición en el 
Frontiers of Fligh Museum en Texas. Foto: CC BY-SA 3.0
Durante 30 años el módulo de mando de la Apolo 7 estuvo en préstamo (renovable cada 2 años) en el  National Museum of Science and Technology, en Ottawa, Ontario (Canadá), junto con el traje espacial de Schirra.

Actualmente, el módulo de mando de Apolo 7 está en exhibición en el Frontiers of Fligh Museum en Texas. Como se puede apreciar en la foto, la escotilla del módulo abre hacia afuera. Esta modificación (que abriese hacia afuera y no hacia adentro) se hizo a raíz del accidente del Apolo I. Esta nueva escotilla era de aluminio y fibra de vidrio, en una sola pieza, y de fácil apertura, pudiendo ser abierta en cuestión de segundos en caso de accidente.

Reconocimientos a la misión Apolo 7

En octubre de 2008, el administrador de la NASA, Michael D. Griffin premió al  equipo del Apolo 7 con la  la "Medalla de Servicio Distinguido"  en reconocimiento a su contribución crucial para el programa Apollo. Eran el único equipo de Apolo y Skylab que no habían recibido aún este premio.

Cunningham, astronauta del Apolo 7,  estuvo presente para aceptar la medalla, al igual que los representantes de los miembros fallecidos de la tripulación, Schirra, que murió en 2007 y Eisele, que había fallecido en 1987.

Tambié estuvieron presentes otros astronautas del Apolo, incluyendo Neil Armstrong, Bill Anders, y Alan Bean.

Christopher C. Kraft,  ex director de Control de Misiones de vuelo, había estado en conflicto con el equipo del Apolo 7 durante la misión, y envió un mensaje de felicitaciones en video para conciliarse con Cunningham en el que decía: "tuvimos malos momentos en aquella misión, pero sin duda sobreviviste a aquello y lo hiciste extremadamente bien, por ello ahora estoy orgulloso de poder decir que eres mi amigo".

Apolo 7 en el cine

En el año 1998 parte de la misión Apolo 7 es dramatizada en las miniseries "De la Tierra a la Luna", en un episodio titulado "We Have Cleared the Tower."

VER GALERÍA DE IMÁGENES DE APOLO 7

Referencias:

Kit de prensa del Apolo VII. NASA.
Cronología del Apolo.
Reporte sumario del Programa Apolo.
http://history.nasa.gov/ap07fj/

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